Pensando nos números • O Blog de Berkeley

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Existem muitos editoriais da COVID sobre como seria errado trocar vidas para salvar empresas e também (menos estritamente) que o custo de fechar o país é “inaceitável”. O problema é que praticamente todos os comentaristas tratam vidas e PIB como uma escolha binária, quando o que realmente queremos é saber como são as trocas razoáveis. Porque qualquer que seja a escolha que fizermos, haverá uma troca, e não devemos nos chamar de morais até sabermos o que é.

Justificando o bloqueio.

Começamos com um caso de linha de base. Suponha que o governo apenas se afastou e deixou a epidemia correr solta. Como as vidas perdidas se comparam ao custo de um bloqueio?

Comece com o bloqueio. Atualmente, os EUA estão com cerca de 3/4 do seu PIB normal; portanto, se o bloqueio persistir por quatro meses (o que parece razoável, veja abaixo), custará cerca de US $ 2 trilhões.

Quanto ao valor das vidas perdidas, suponha que o bloqueio nunca tivesse acontecido. Em seguida, modelos simples nos quais a infectividade (o famoso R0) = 3 prevê que os EUA tenham imunidade ao rebanho quando 66% da população tiver a doença e se tornar imune. Com 2% de mortalidade, são 4 milhões de mortos. Economistas e reguladores normalmente dizem que as vidas valem cerca de US $ 10 milhões cada, de modo que são US $ 4 trilhões e valem um bloqueio se o país puder reduzir substancialmente as baixas.

Existem muitas advertências, mas duas grandes vêm à mente aqui. A primeira é sobre colocar um valor em dólares na vida humana. A resposta curta é que você precisa começar em algum lugar se quiser fazer um julgamento de dólares em dólares. Mas a resposta longa vale a pena mencionar. Porque atribuir um valor em dólares à vida é realmente bastante razoável. Todos nós temos uma vida útil limitada e a oportunidade de gastá-la de maneiras diferentes. Isso significa que podemos fazer negócios, e isso inclui negociar um risco maior de morrer cedo pela chance de viver mais plenamente. Trabalhadores em profissões perigosas, como o lenhador, fazem esse comércio de maneira tão rotineira que tem um preço de mercado. (Isso não é muito diferente do que os filósofos dizem: Camus ‘ Mito de Sísifo é enfático que as melhores vidas sempre negociam.) Goste ou não, mas é daí que vem o valor de US $ 9 milhões.

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O outro ponto é específico das epidemias. Falamos sobre negociar economia para a saúde pública, mas isso é pelo menos em parte uma ilusão. Quando a epidemia decolar, as pessoas começarão a quarentena, não importa o que o governo diga. Portanto, o custo econômico pode não ser realmente evitável, o melhor que o governo pode fazer é persuadir os cidadãos na direção de serem mais razoáveis. (Devemos lembrar disso quando, inevitavelmente, os políticos começam a adivinhar os estágios iniciais da pandemia. Suponha que a Califórnia tenha ordenado o distanciamento social em 1º de fevereiro. Alguém teria ouvido?)

Podemos melhorar?

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O argumento até agora é que o custo de uma paralisação é menor que o valor na vida que esperamos perder. Mas a verdadeira questão é se o desligamento fará algum bem, ou seja, quantas vidas ele pode salvar. O ponto básico é que nosso índice de mortalidade de 2% não é realmente uma constante. Quando os hospitais estão sobrecarregados, as pessoas que deveriam receber atendimento hospitalar, mas não morrem cerca de 10 vezes mais frequentemente.

É por isso que os governos querem “achatar a curva”: se as pessoas ainda ficarem doentes, é melhor manter a taxa em níveis que ofereçam a todos uma chance de lutar. Os relatos da imprensa do COVID sugerem uma estimativa detalhada da rapidez com que o país pode seguir essa trajetória e voltar ao normal. Considerar:

  • Existe uma cama de hospital na América para cada 1000 pessoas. Digamos que podemos aumentar isso para duas camas e uma é dedicada aos pacientes com COVID.
  • Apenas 1 em cada 20 pacientes com COVID precisará de uma cama. Isso significa que os EUA podem ter com segurança 20/1000 x 300m = 15 milhões de pessoas doentes ao mesmo tempo. Isso está bem acima dos 0,5 m que estão doentes hoje. Por outro lado, a doença ainda não decolou. A maioria dos casos ocorre na região do Tri-Estado, que hospeda menos de 10% da população do país.
  • Suponha que a pessoa média fique doente por uma semana. Então R0 cai abaixo de 1 após 33 semanas, após o que os casos caem mesmo sem distanciamento social, de modo que a epidemia morre por conta própria. Os números são ainda mais favoráveis ​​se os testes inadequados atuais significam que o COVID é assintomático e não é detectado 50% do tempo. Depois, leva apenas 16 semanas = 4 meses para chegar lá.
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Na prática, é claro, traçar um caminho ideal através da pandemia será difícil. Isso ocorre porque nenhum dos números em nosso cálculo é particularmente conhecido. Provavelmente, a maior incerteza tem a ver com a infecciosidade (R0), que depende, entre outras coisas, do distanciamento social. O truque será relaxar distanciando-se lentamente o suficiente para que o número de novos casos permaneça estável. Mas se nossos líderes relaxarem rápido demais, levará semanas para que o erro se torne visível como um aumento em novos casos. Isso deve tornar o governo cauteloso até que os testes melhorem.

Com que rapidez a economia voltará?

A grande incerteza final envolve a rapidez com que a economia se recuperará. Se será curto e nítido ou mais em forma de U, é incognoscível. Mas devemos ser pelo menos um pouco otimistas. O PIB francês ficou em 70% na Primeira Guerra Mundial (todos aqueles homens nas trincheiras seguidos pela gripe de 1918) e 50% na Segunda Guerra Mundial (todos aqueles trabalhadores escravos deportados para trabalhar para os nazistas). No entanto, voltou rapidamente após as duas guerras. Portanto, embora nossa estimativa da perda de PIB de um mês seja claramente um palpite, ela é pelo menos consistente com o precedente.

Enquanto isso, os americanos devem se dar crédito. O bloqueio foi uma boa decisão e, desde então, mostramos que podemos “dobrar a curva”, mesmo na ultra-densa cidade de Nova York. A tarefa agora é nos afastar da crise. Mas fizemos um bom começo.

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