O que torna os atuais grandes incêndios florestais da Califórnia tão incomuns

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Um Sistema Modular de Combate a Incêndio Aerotransportado (MAFFS) equipado com aeronaves C-130 com retardador de queda antes do incêndio do Complexo LNU Lightning em 20 de agosto de 2020 em Healdsburg, Califórnia.

Uma aeronave de combate a incêndios lança retardante de chamas no incêndio do complexo de relâmpagos LNU, na Califórnia. | Justin Sullivan / Getty Images

Raios secos, calor extremo e Covid-19 estão influenciando os esforços da Califórnia para conter as chamas mortais.

Uma onda surpreendente e repentina de incêndios florestais está queimando a Califórnia, ameaçando cidades e enviando fumaça sufocante sobre as principais cidades e em grande parte dos Estados Unidos. Ele está criando um desastre composto épico cujos ingredientes vêm sendo fermentados há anos.

Os bombeiros agruparam alguns dos incêndios menores em uma área em complexos para coordenar sua resposta. O maior deles é o SCU Lightning Complex. A partir da manhã de sexta-feira, foram queimados 229.000 acres em partes do sul da área da baía de São Francisco, incluindo os condados de Santa Clara e Alameda. O SCU Lightning Complex está agora 10 por cento contido, mas as autoridades esperam “taxas críticas de propagação” à medida que os ventos aumentam.

Ao norte, o Complexo de Iluminação LNU perto de Napa matou pelo menos quatro pessoas, queimou mais de 219.000 acres e destruiu ou danificou 600 estruturas. Milhares foram forçados a evacuar. O fogo estava 7 por cento contido na manhã de sexta-feira, e as autoridades prevêem que as chamas vão se espalhar ainda mais.

Estes são apenas dois das dezenas de grandes incêndios que atualmente devastam o Golden State. Juntos, todos esses incêndios queimaram cerca de 600.000 acres na Califórnia em pouco menos de uma semana.

Não é apenas o tamanho dos incêndios que é tão preocupante; algumas das chamas estão em áreas costeiras que não queimam com frequência, ameaçando as sequoias icônicas do estado.

As chamas foram desencadeadas por uma grande tempestade com raios no início desta semana em muitas partes do estado, mas concentrada na área da Baía de São Francisco.

“Tivemos cerca de 11.000 greves em questão de três dias”, disse Brice Bennett, porta-voz do Departamento de Silvicultura e Proteção contra Incêndio da Califórnia (Cal Fire). “Com um padrão de clima já quente e condições muito, muito secas aqui na Califórnia, com os relâmpagos chegando, mais de 367 novos incêndios foram iniciados.”

Fumaça, fuligem e cinzas dos incêndios também cobriram o norte da Califórnia com o ar mais sujo do mundo em vários pontos durante a semana.

Incêndios florestais não são novidade para os californianos e muitos estão se acostumando com o calor, a fumaça e as evacuações à medida que os incêndios reacendem em áreas incendiadas no passado recente. Mas os incêndios desta semana se destacam por sua escala, tempo, locais e intensidade, mesmo entre as recentes temporadas de incêndios recordes.

E os incêndios florestais são apenas um dos vários desastres angustiantes que afligem a Califórnia neste momento. O estado foi devastado por uma onda de calor recorde, com vários dias consecutivos de temperaturas atingindo três dígitos em alguns lugares, até à noite. As temperaturas no Vale da Morte ultrapassaram os 130 graus Fahrenheit. Esse calor levou a apagões contínuos, enquanto as concessionárias lutavam para atender à demanda de resfriamento.

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Ao mesmo tempo, a pandemia Covid-19 assola todo o estado, com o número de novos casos aumentando nas últimas duas semanas e tornando ainda mais difícil a já difícil tarefa de controlar os incêndios florestais.

Aqui estão os fatores que alimentaram os incêndios recentes e agora estão complicando os esforços para controlá-los.

Calor extremo, tempestades estranhas e mudanças climáticas prepararam o cenário para incêndios na Califórnia

A tempestade com relâmpagos em torno da área da baía de São Francisco que gerou muitos dos incêndios atuais na Califórnia foi um evento raro.

“A última vez que tivemos algo assim foi há mais de uma década, na verdade”, disse Bennett. O fato de que raios provocaram esses incêndios também é digno de nota. A grande maioria dos incêndios florestais na Califórnia é provocada por fontes humanas – linhas de transmissão, incêndio criminoso, fogueiras abandonadas e assim por diante.

Mas os incêndios não teriam sido tão intensos se não fosse também o calor extremo que assola o estado há semanas.

“Esta é uma grande onda de calor prolongada caracterizada não apenas por altas temperaturas diurnas, mas também registra temperaturas quentes durante a noite e uma quantidade incomum de umidade”, disse Daniel Swain, cientista climático da Universidade da Califórnia em Los Angeles e pesquisador no Centro Nacional de Pesquisa Atmosférica. “Acontece que o aumento da umidade desempenha um papel na razão de haver tantos incêndios agora.”

Uma tempestade tropical em declínio no início deste mês no leste do Oceano Pacífico enviou uma nuvem de umidade sobre a Califórnia. Em meio ao calor abrasador, a umidade formou nuvens que geraram uma quantidade imensa de vento, trovões e relâmpagos, mas muito pouca chuva. “A umidade era alta o suficiente para produzir essas tempestades, mas não o suficiente para produzir chuvas de inundação significativas que mitigariam o risco de incêndio”, disse Swain.

Os residentes locais sentam-se ao lado de um vinhedo enquanto assistem ao incêndio do complexo de relâmpagos LNU nas colinas próximas em 20 de agosto de 2020 em Healdsburg, Califórnia.
Justin Sullivan / Getty Images
Incêndios como os do Complexo LNU Lightning foram provocados por raios secos, um produto da umidade de uma tempestade decadente do Pacífico.

Grande parte da vegetação da Califórnia também estava seca e preparada para queimar, e as preocupações de que este seria um ano de incêndio excepcionalmente ruim começaram a surgir em fevereiro, quando o estado emergiu de um dos invernos mais secos já registrados. Isso foi seguido por uma primavera anormalmente quente. “Houve uma série de ondas de calor incomumente significativas no início da temporada nesta primavera, tanto no norte quanto no sul da Califórnia”, disse Swain.

E a Califórnia agora está sofrendo os impactos das mudanças climáticas, que se manifestam em incêndios. O clima na Califórnia está se tornando mais volátil. As temperaturas também estão subindo, o que está fazendo com que as florestas, pastagens e chaparrais do estado sequem ainda mais. O estado já sofreu milhões de árvores mortas devido a anos de seca e pragas como o besouro do pinheiro. Mais calor poderia estressar ainda mais esses ecossistemas.

“Não se trata apenas de quão quentes são as ondas de calor; é como fica quente o resto do tempo ”, disse Swain. “O que realmente importa é o aquecimento e a secagem sustentados ao longo das estações e dos anos.”

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Alguns dos incêndios atuais da Califórnia ocorrem em áreas que não queimam regularmente

É importante lembrar que os incêndios são uma parte normal da ecologia na Califórnia, desde as florestas de coníferas na Sierra Nevada até os arbustos chaparrais no sul. As chamas periódicas eliminam a vegetação em decomposição, restauram os nutrientes do solo e ajudam as plantas a germinar.

Os humanos, no entanto, continuam a piorar os incêndios florestais da Califórnia a cada passo. Ao suprimir os incêndios que ocorrem naturalmente, o combustível se acumulou nas florestas e matagais, aumentando o perigo quando os incêndios se acendem. As pessoas também estão construindo mais perto de áreas propensas a queimar. Isso aumenta a probabilidade de iniciar incêndios e aumenta o número de danos causados ​​pelas chamas. As pessoas também introduziram espécies de plantas invasoras, como as árvores de eucalipto, que se espalharam pela Califórnia e pegam fogo rapidamente. E a queima de combustíveis fósseis emite gases de efeito estufa que estão aquecendo o planeta, aumentando a quantidade de vegetação que pode queimar.

Mesmo com este pano de fundo, alguns dos incêndios na Califórnia se destacam porque estão ocorrendo em lugares que não queimam com muita frequência.

“Acho que é importante entender que diferentes partes da Califórnia têm temporadas normais de incêndio muito diferentes”, disse Crystal Kolden, professora assistente de ciência do fogo na University of California Merced. “E isso em parte porque a Califórnia é um estado muito grande. Tem topografia muito variável e vegetação ou ecossistemas diferentes em todo o estado. ”

Alguns dos incêndios mais marcantes no momento são nas florestas de sequoias costeiras da Califórnia. Na quinta-feira, edifícios de escritórios no Big Basin Redwoods State Park pegaram fogo, e incêndios danificaram algumas das árvores robustas do parque. Algumas sequoias no parque ainda estão fumegando enquanto queimam por dentro.

Uma sequoia arde perto da sede do Big Basin Redwoods State Park & ​​amp;  Centro de visitantes em Boulder Creek, Califórnia, na quinta-feira, 20 de agosto de 2020.
Randy Vazquez / MediaNews Group / The Mercury News via Getty Images
Uma sequoia perto do Parque Estadual Big Basin Redwoods, na Califórnia, arde de seu interior em meio a incêndios florestais recentes.

Como as florestas costeiras estão sob a influência de sistemas climáticos marinhos, elas são muito mais frias e retêm mais umidade do que as florestas de pinheiros de Sierra Nevada e outras áreas do interior. As florestas costeiras queimam periodicamente e são o lar de muitas espécies que se adaptaram ao fogo, mas raramente pegam fogo durante o verão.

É notável que eles estejam pegando fogo agora, um produto da alta pressão atmosférica sobre a área que permitiu que o calor se acumulasse e superasse o efeito de resfriamento do oceano. “Essas áreas costeiras são incrivelmente secas, incrivelmente quentes em relação ao normal, e essa condição árida e quente tinha o potencial de gerar incêndios realmente explosivos”, disse Kolden.

Covid-19 está piorando os incêndios na Califórnia

A pandemia Covid-19 abalou todas as partes da sociedade e os esforços de combate a incêndios não estão imunes. “Isso definitivamente afetou nossa resposta, principalmente em nossas equipes de bombeiros internos”, disse Bennett.

A Califórnia freqüentemente depende do trabalho prisional para reforçar seus esforços de combate a incêndios, com quase 200 equipes de bombeiros internos. Os presos recebem entre US $ 2 e US $ 5 por dia, mais US $ 1 por hora para combater um incêndio. Mas, com os surtos graves em prisões Covid-19 no estado, alguns presos foram libertados para aliviar a superlotação. Outros foram prejudicados por infecções e muitos permanecem em quarentena. O número de equipes de bombeiros internos disponíveis caiu quase pela metade.

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