O que a história pode nos ensinar sobre o pânico econômico causado pela doença • The Berkeley Blog

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Cartaz de prevenção de cóleraVocê pode ignorar a cólera tão facilmente quanto um caso de envenenamento por arsênico, escreveu o historiador Charles Rosenberg há mais de meio século. Os sintomas da doença, de diarréia severa e vômito espasmódico, deixaram o rosto da vítima “azul e comprimido, suas extremidades frias e escurecidas, a pele de suas mãos e pés esticados e enrugados”. Uma pessoa pode estar saudável e ereta um momento e prostrar-se um momento depois, tão repentinamente “como se fosse derrubada com um machado”.

Em 1832, a doença aterrorizante levou Nova York, que abrigava um quarto de milhão de habitantes e um dos portos mais movimentados do mundo, a uma paralisação, causando pânico entre os moradores e causando estragos na economia do “grande mercado comercial”. Não foi a primeira pandemia a interromper os negócios da cidade e certamente não seria a última.

Agora, o mundo está enfrentando a possibilidade de outra doença causar sérias perturbações financeiras, pois as cidades americanas de Nova York a São Francisco isolam e colocam em quarentena as pessoas, pois alguns de seus maiores empregadores incentivam os funcionários a trabalhar em casa e as montanhas-russas da Dow em resposta. à disseminação do COVID-19. “O vírus e as medidas que estão sendo tomadas para contê-lo certamente pesarão na atividade econômica, aqui e no exterior, por algum tempo”, disse o presidente do Fed, Jerome H. Powell, na semana passada.

Em um momento como esse, relembrar o impacto econômico do surto de 1832 pode ser reconfortante – mas a lição da época é mais complicada do que parece.

Em 1832, os nova-iorquinos ansiosos observavam durante meses a cólera “asiática”, originária da Índia, atravessando a Rússia e depois a Europa, aterrorizando cidades de São Petersburgo a Londres. Sete mil morreram em Berlim, informaram os jornais de Nova York, e a doença havia reivindicado quatro por cento da população do Egito. Tarde na noite de segunda-feira em junho, as autoridades de saúde de Nova York documentaram o primeiro caso da cidade. Uma semana depois, os médicos da cidade registraram nove casos. Apenas um havia sobrevivido. Os médicos pressionaram para divulgar as notícias, mas o conselho e o prefeito de saúde da cidade hesitaram. Os médicos, argumentou um banqueiro de destaque, claramente não estavam pensando sobre o que esse anúncio faria aos negócios e comércio da cidade.

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Mas as próprias notícias de que a cólera estava se movendo para o oeste em todo o mundo já haviam levado os nova-iorquinos, ou pelo menos aqueles que podiam pagar, a deixar a cidade às pressas. No dia seguinte às oito mortes da cidade foram finalmente anunciadas, o Evening Post informou que “as estradas, em todas as direções, estavam alinhadas com carruagens bem equipadas, carrocerias de libré, veículos particulares e cavaleiros, todos em pânico, fugindo”.

Para os comerciantes da cidade, os negócios realmente se esgotaram. Um relatou que ele era o único que restava na rua. A esposa de um comerciante relatou ter que assar todo o seu próprio pão, pois não havia nada para comprar nas lojas da cidade. O animado mercado de produtos secos na Pearl Street “parecia tão calmo e sombrio quanto o Vale da Sombra da Morte”, escreveu o comerciante John Pintard. Os moradores da cidade esvaziaram suas contas bancárias em massa. No sábado após o anúncio dos primeiros casos, um banco pagou mais de US $ 20.000 a clientes ansiosos.

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Os hotéis escreveram para os jornais locais pedindo-lhes que notassem que estavam livres de cólera e abertos a negócios. “The American Hotel”, o Evening Post obedientemente “nem foi nem será fechado”. Mas o jornal acrescentou que uma simples caminhada pelo prédio o mostrava deserta de visitantes e pensionistas. Enquanto isso, Wealthy Newport, R.I., uma milícia armada em torno de si, temendo refugiados que importam a doença de Nova York.

Por outro lado, houve quem ganhasse dinheiro com a epidemia. Trinta milhas fora da cidade de Nova York, hotéis e pensões cheios de capacidade. De volta à cidade, os médicos aumentaram suas taxas. Os vendedores ambulantes obtiveram grandes lucros com curas duvidosas da cólera. Novos empregos foram abertos, especialmente para enfermeiras, vigias noturnos e trabalhadores da construção civil, que a cidade contratou para limpar e construir as ruas notoriamente pestilentas de Nova York, há muito empilhadas com lixo doméstico e os excrementos deixados por porcos, cabras e cães.

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A cólera, felizmente, era sazonal. À medida que o verão diminuía, os casos diminuíam. Em meados de agosto, a epidemia estava “bastante diminuída”. No final do mês, os moradores começaram a retornar e as empresas reabriram. “As lojas estão todas abertas, calçadas cheias de fardos e caixas e ruas cheias de carrinhos e carregadores”, escreveu Pintard, que foi fundador da Sociedade Histórica de Nova York. “Que contraste com o meio de julho.”

Nova York voltou ao normal e sua população e comércio continuaram crescendo.

A cólera visitaria os EUA mais três vezes antes do final do século, a última vez em 1873. Nova York era muito mais populosa naquela época, assim como os EUA, mas novos conhecimentos científicos significavam que a doença, que na época era conhecida por ser causada por uma bactéria transmitida principalmente através da água contaminada, teve um custo muito, muito menor.

Outras pandemias se seguiram, no entanto, e as piores delas atingiram as economias local, estadual e nacional com a mesma força. A peste bubônica atravessou o Pacífico em 1900, aterrissando em São Francisco. A cidade, enfrentando embargos de mercadorias do resto do estado e vizinhos, isolou Chinatown, cujos moradores mais tarde processaram US $ 2 milhões em perdas. A gripe mortal de 1918 chegou depois espalhada nos EUA por um membro do exército. As empresas de Little Rock, Arkansas, relataram perder US $ 10.000 por dia. Tennessee fechou suas minas. Quando a gripe “Hong Kong” atingiu os EUA em 1968, trazida pelas tropas que retornavam do Vietnã, o Dow perdeu mais de 13,24%.

Há pouco mais de uma década, o Federal Reserve Bank de St. Louis publicou um estudo dos efeitos econômicos da gripe de 1918, que matou cerca de 675.000 pessoas que viviam nos EUA; o objetivo do estudo era estimar os efeitos potenciais de uma epidemia igualmente mortal nos tempos modernos. É difícil estimar as perdas econômicas totais causadas pela epidemia de 1918, mas uma coisa ficou clara: após o término, a sociedade se recuperou. Como o autor do estudo concluiu, a gripe mudou a vida individual para sempre, mas a economia se recuperou.

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Os historiadores, como observa Robert Peckham, tendem a acreditar que “analogias criam pontos cegos”. Cada epidemia ocorre em seu próprio contexto. O estado do comércio em Nova York em 1832 – assim como a infraestrutura, a riqueza, a pobreza, o enxerto e o relacionamento da cidade com o resto do mundo – teve um papel importante na disseminação da cólera. A economia se recuperou então, e tem muitas vezes desde então. Ao mesmo tempo, vários historiadores atribuem à peste medieval um papel no colapso do feudalismo e na ascensão do capitalismo, por isso é difícil generalizar sobre a relação entre epidemias e economias. Os sistemas financeiros nacionais e globais ainda existirão do outro lado de uma doença. Mas nenhuma quantidade de olhar para trás pode nos dizer como serão então – ou o que o COVID-19 pode ser capaz de mudar.

Publicado na revista TIME

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