Memorial da UVA aos trabalhadores escravizados

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Bill, o cônjuge, e eu tivemos a sorte de ficar longe de Washington DC por alguns dias, para desfrutar os encantos relativamente bucólicos de nosso antigo reduto em Charlottesville. Hoje, caminhamos até o Memorial para Trabalhadores Escravizados que a Universidade da Virgínia inaugurou em seu famoso “Terreno” recentemente. É um belo memorial, evocativo em alguns aspectos do Memorial dos Veteranos do Vietnã em Washington DC, mas com muitas camadas ricas de significado adicional.

Thomas Jefferson, o fundador e arquiteto original da Universidade, foi também o principal autor da “Declaração da Independência dos Estados Unidos”, o documento pelo qual os colonos colonos aqui na costa leste desta grande massa de terra norte-americana, Turtle Island, anunciaram sua Declaração Universal de Independência da metrópole no estilo de Ian Smith. O USDI tem muita linguagem retumbante sobre “todos os homens são criados iguais”, mas na verdade apenas os machos “brancos” de propriedade foram autorizados a desfrutar de sua versão de igualdade … E uma das formas de “propriedade” que Jefferson e muitos outros os signatários possuíam na forma de escravos de origem africana.

Nos 48 anos entre o dia em que a terra foi quebrada pela primeira vez para a construção dos pavilhões ornamentados de estilo palladiano da criação arquitetônica de Jefferson e o dia em 1865 quando a escravidão foi finalmente abolida nos Estados Unidos, cerca de 4.000 trabalhadores escravos trabalharam no projeto do universidade, primeiro como trabalhadores da construção e artesãos e depois também como zeladores, lavadeiras, jardineiros, assistentes de laboratório e servos pessoais – tanto para professores quanto para o grupo extremamente privilegiado de jovens “Brancos” que vieram estudar na famosa “Vila Acadêmica de Jefferson ”.

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A UVA (como é chamada) nem mesmo admitia afro-americanos como estudantes até 1974 ou depois, embora agora haja um número crescente de ex-alunos negros; e a partir de cerca de dez anos atrás, eles – e muitos residentes negros da pequena cidade, Charlottesville, onde está localizada a UVA – começaram a se agitar para que alguma forma de memorial erguido para os trabalhadores escravos da universidade. Em 2013, a primeira mulher presidente da UVA, Theresa Sullivan, estabeleceu uma Comissão sobre a Escravatura e a Universidade. A Comissão estabeleceu um processo consultivo (vídeo curto aqui.) A construção começou em janeiro de 2019 – um ótimo vídeo curto do processo de construção está aqui. E teve uma pré-inauguração em abril. Os críticos de arquitetura do WaPo e do NYT deram ótimas críticas. Você pode encontrar uma boa descrição do design aqui.

Memorial da UVA aos trabalhadores escravizados 3Uma grande característica do memorial é que no lado interno do exterior dos dois anéis de pedra estão inscritos 4.000 barras horizontais espaçadas, cada uma representando um dos trabalhadores escravos. Nenhum detalhe pessoal ou profissional é conhecido sobre a grande maioria dessas pessoas. Para os 950 ou mais sobre os quais algo é conhecido, esse fragmento de informação está inscrito acima da marca. Às vezes, é apenas um nome. Às vezes, são dois nomes. Às vezes é uma função de trabalho, ou às vezes um relacionamento com outra pessoa. Na maioria das vezes, porém, nada se sabe e a barra está nua.

Fomos em um dia ensolarado. Mas uma característica importante das marcas de barra

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Memorial da UVA aos trabalhadores escravizados 4
Crédito: Arquitetura Höweler + Yoon

é como eles ficam depois da chuva (veja à direita.) Vários dos críticos de arquitetura disseram que essas “parecem lágrimas”. Para mim, eles poderiam muito bem parecer com sangue, vindo do corpo chicoteado de uma pessoa escravizada.

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No interior dos dois anéis de pedra, está inscrita uma série de curtos registros cronológicos de eventos relacionados aos temas da escravidão e da Universidade. Um desses registros afirma que, em 1818, “Gilbert, trabalhando para um empreiteiro UVA, foge. O superintendente da universidade captura e o devolve. ” (Há pelo menos uma outra referência ao “supervisor” universitário devolvendo um trabalhador escravo que havia fugido.) Não há descrição de qual forma de punição foi aplicada à pessoa recapturada, mas pode-se supor que foi muito violento.

Outro desses registros curtos refere-se ao levante em grande escala de pessoas escravizadas no condado de Suffolk, Virginia, em 1831, conhecido como Rebelião de Nat Turner. Numerosos relatos publicados sobre a rebelião e suas consequências observam a selvageria com que a rebelião foi reprimida.

Memorial da UVA aos trabalhadores escravizados 5Estas são as duas inscrições sequenciais (leia-se da direita para a esquerda) que tratam desse período.

A UVA não foi, é claro, o único local intimamente associado a Thomas Jefferson que foi construído e mantido com trabalho escravo. A outra era a plantação extremamente indulgente movida a escravos que ele construiu para sua família perto de Charlottesville, chamada Monticello. Monticello sempre foi um projeto verdadeiramente louco. Em uma época em que o transporte terrestre era extremamente caro e difícil em comparação com a navegação de barco, ele construiu seu Monticello, que deveria ser um empreendimento agrícola autossuficiente ou mesmo lucrativo, no topo de uma montanha. Não é de se admirar que, quando ele morreu em 1826, sua propriedade ficou extremamente endividada, e seus herdeiros se sentiram obrigados a vender a maioria das pessoas escravizadas que trabalhavam lá. Essas vendas, como muitas dessas vendas naquela época, dividiram famílias e trouxeram novas dificuldades consideráveis ​​aos escravos.

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As únicas pessoas escravizadas que Jefferson alforrou em seu testamento foram os dois filhos restantes de Sally Hemings, que era sua concubina favorita (além de ser a meia-irmã escravizada de sua falecida esposa, Martha Jefferson.) Ele havia libertado as outras duas de Sally Hemings crianças sobreviventes em 1820.

De qualquer forma, a Fundação Monticello, criada há algumas décadas pelos herdeiros “Brancos” de Jefferson para cuidar da casa e dos terrenos de Monticello, nos últimos 20 anos, avançou uma distância considerável para reconhecer abertamente os fundamentos da escravidão de todo esse projeto e até mesmo o fato de suas relações sexuais com Sally Hemings. (O último aconteceu especialmente depois que o teste de DNA comprovou seu relacionamento com vários herdeiros de Hemings.) Eles até, agora, têm um Centro Internacional para Estudos de Jefferson que patrocina uma série de conferências, etc., sobre a história da escravidão transatlântica.

Tudo isso pode levantar a questão: E daí? Minha opinião, enquanto prossigo minha própria pesquisa sobre aspectos do papel da Inglaterra na escravidão transatlântica, é que aumentando nossa compreensão do grau em que a ascensão do “Ocidente” nos assuntos mundiais dependia e era alimentada pelos horrores do sistema escravista transatlântico pode ser um precursor útil para uma ação verdadeiramente reparadora, embora não seja, de forma alguma, um passo suficiente.

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