Lembrar a história da poliomielite pode ajudar a encontrar uma vacina contra o coronavírus • The Berkeley Blog

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Numa manhã de primavera de 1955, dois assessores de imprensa cumprimentaram uma multidão de repórteres em um imponente salão do campus da Universidade de Michigan. Os oficiais tinham notícias quentes: um ensaio clínico da tão esperada vacina contra a poliomielite provou ser segura e eficaz. Os repórteres quase se revoltaram em sua luta para espalhar a notícia. Quando tocaram, os sinos das igrejas tocaram e as pessoas correram pelas ruas para comemorar.

Quando uma vacina COVID-19 chega, a professora de Berkeley, Elena Conis, recomenda que aprendamos com a história das vacinas anteriores na sua implementação. (Foto cortesia do CDC via Wikimedia Commons)

No meio de nossa pandemia atual, a esperança coletiva de uma vacina é tão palpável e regularmente reforçada – como foi com as notícias desta semana de resultados promissores de um pequeno teste de vacina contra o coronavírus. O principal especialista em doenças infecciosas do governo federal, Dr. Anthony Fauci, disse que “o melhor momento para isso será uma vacina”. O presidente Trump garantiu que a vacina não está longe. Apresentadores de televisão e especialistas afirmam que esse objetivo está ao nosso alcance porque vencemos assassinos infecciosos, como a poliomielite, com vacinas no passado.

Mas a experiência da América com a poliomielite deve nos dar uma pausa, não esperança. A primeira vacina eficaz contra a poliomielite seguiu décadas de pesquisas e testes. Uma vez totalmente testado, foi aprovado com velocidade recorde. Havia também problemas de fabricação com risco de vida. Problemas de distribuição seguidos. Brigas políticas eclodiram. Depois de vários anos, foram vacinados americanos suficientes para que os casos despencassem – mas eles persistiram em comunidades pobres por mais de uma década. A história completa da poliomielite deve nos deixar atentos às promessas de que em breve teremos o coronavírus sob controle com uma vacina.

A primeira epidemia de poliomielite nos Estados Unidos atingiu Vermont em 1894, matando 18 e deixando 58 permanentemente paralisadas. Foi apenas o começo. Nas décadas seguintes, surtos de clima quente tornaram-se comuns, atingindo comunidades em um ano e poupando-as no seguinte, às vezes apenas para retornar mais tarde com força adicional. Um surto na cidade de Nova York matou mais de 100 pessoas em 1907. Em 1916, a poliomielite voltou e matou 6.000. A doença atingiu principalmente crianças. Isso poderia matar até 25% dos atingidos. E deixou muitos paralisados, consignando alguns à vida em um pulmão de ferro.

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Os cientistas sabiam que a poliomielite foi causada por um vírus, mas não sabiam como se espalhou. (Sabemos agora que ele foi espalhado pelo consumo de comida ou água contaminada pelo vírus na matéria fecal.) Então, como agora, a única maneira de permanecer seguro era não ser infectado. Cidades com caixas fecharam cinemas, piscinas, parques de diversões e acampamentos de verão. Eles cancelaram feiras e festivais há muito planejados. Os pais mantinham os filhos perto de casa. Aqueles que podiam fazer isso fugiram para o país. Ainda assim, os casos estão montados. Entre as três primeiras vacinas contra a poliomielite desenvolvidas na década de 1930, duas se mostraram ineficazes, outra mortal.

Finalmente, em abril de 1954, uma vacina promissora, desenvolvida pelo laboratório de Jonas Salk na Universidade de Pittsburgh, entrou em um grande ensaio clínico de um ano. No dia de 1955, quando os assessores de imprensa receberam os repórteres em Ann Arbor, eles compartilharam os resultados: A vacina, contendo o vírus da poliomielite inativado, estava segura. Também foi 80% a 90% eficaz na prevenção da poliomielite.

O governo federal licenciou a vacina em poucas horas. Os fabricantes aceleraram a produção. Uma fundação prometeu comprar os primeiros US $ 9 milhões e fornecê-los aos alunos da primeira e segunda séries do país. Uma campanha nacional começou.

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Menos de um mês depois, porém, o esforço foi interrompido. As autoridades notificaram seis casos de poliomielite ligados a uma vacina fabricada pela Cutter Laboratories em Berkeley, Califórnia. O cirurgião geral pediu à Cutter que recordasse seus lotes. Os Institutos Nacionais de Saúde pediram a todos os fabricantes que suspendessem a produção até atingirem novos padrões de segurança. Investigadores federais descobriram que Cutter falhou em matar completamente o vírus em alguns lotes de vacinas. As vacinas defeituosas causaram mais de 200 casos de poliomielite e 11 mortes.

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O programa de vacinas foi reiniciado parcialmente dois meses depois, mas houve mais caos. Com a vacina em falta, espalharam-se rumores sobre o mercado negro e médicos sem escrúpulos cobrando taxas exorbitantes. Um fabricante de vacinas planejou vacinar os filhos de seus funcionários primeiro e depois enviou uma carta aos acionistas prometendo acesso prioritário a seus filhos e netos.

Os estados pediram ao governo federal para criar um programa para garantir uma distribuição justa. Um projeto de lei do Senado propôs tornar a vacina gratuita para todos os menores. Um projeto de lei da Câmara propunha vacinas gratuitas apenas para crianças carentes; de acordo com relatos de jornais da época, a discussão da lei desencadeou uma “briga irritada” que forçou o orador a pedir um recesso de “reflexão”. A Lei de Assistência à Vacinação contra a Poliomielite, de US $ 30 milhões, assinada pelo Presidente Dwight Eisenhower em agosto, foi um compromisso que essencialmente deixou os estados decidirem por si mesmos.

Os casos de poliomielite caíram acentuadamente nos próximos anos. Então, em 1958, quando a atenção nacional começou a aparecer, os casos voltaram à tona – entre os não vacinados. Os casos de poliomielite aglomeraram-se em áreas urbanas, principalmente entre pessoas de cor pobre com acesso limitado aos cuidados de saúde. Os “padrões de poliomielite” dos Estados, observaram os epidemiologistas do governo, haviam se tornado “bem diferentes do geralmente visto no passado”.

Três anos depois, o governo federal aprovou uma vacina oral contra a poliomielite, desenvolvida pelo laboratório de Albert Sabin em Cincinnati, contendo vírus enfraquecidos, e não inativados. No final daquele ano, as infecções por poliomielite caíram 90% em relação aos níveis de 1955. Em 1979, o país registrou seu último caso transmitido pela comunidade.

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Hoje, décadas após uma campanha global de vacinação, a poliomielite persiste em apenas três países. A batalha contra a doença foi uma marcha de um século. E exigiu um compromisso sustentado de continuar a vacinação contra a poliomielite – um compromisso agora comprometido à medida que os esforços globais de vacinação contra a poliomielite foram suspensos para retardar a disseminação do coronavírus.

É verdade que existem inúmeras diferenças entre a luta contra o coronavírus e a luta contra a poliomielite há muito tempo. A capacidade global de pesquisa e desenvolvimento de vacinas é muito maior do que na década de 1950. Os protocolos de aprovação de medicamentos e segurança de fabricação também foram aprimorados desde então. Já, poucos meses após a atual pandemia, existem muito mais vacinas em desenvolvimento contra o coronavírus do que nunca contra a poliomielite.

Mas os limiares regulatórios que passamos décadas implementando estão sendo varridos para acelerar esse desenvolvimento. E algumas das vacinas contra o coronavírus agora em desenvolvimento “ultrarrápido” – por novas empresas de biotecnologia, laboratórios universitários e gigantes farmacêuticos familiares – são tão novas quanto a primeira vacina contra a poliomielite em 1955.

Se alguém se provar seguro e eficaz, enfrentaremos os mesmos desafios que enfrentamos na época – de fazer o suficiente para proteger a população, sem causar danos e distribuí-la sem exacerbar as desigualdades existentes em nossa sociedade.

Esta história foi publicada originalmente no The New York Times em 20 de maio de 2020 e foi co-autoria de Elena Conis, professora da Escola de Pós-Graduação em Jornalismo da UC Berkeley, Michael McCoyd, doutorando em ciência da computação e Jessie A Moravek, que também é estudante de doutorado em Berkeley em ciência, política e gestão ambiental.

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