A atual crise tem raízes no Banco Central

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A atual crise tem raízes no Banco Central 1

Estamos trancados há semanas. As aulas foram canceladas. Somente atividades essenciais são permitidas. Embora haja muito o que abordar e analisar, quero me concentrar na economia da situação.

Para subestimar, a situação hoje simplesmente não é boa. A crise do COVID-19 fez com que o mundo travasse a população, que essencialmente cessou a maior parte do comércio. Embora todas as empresas sejam afetadas de alguma forma, um relatório da Câmara de Comércio dos EUA mostra que 24% das empresas são completamente incapazes de realizar negócios no estado de emergência e observa ainda que 43% de todas as pequenas empresas estão a menos de seis meses. (e 10% a menos de um mês) de fecharem permanentemente suas portas. De suas elevações em fevereiro, o DJIA caiu aproximadamente 20% e o NASDAQ caiu cerca de 15%. Os pedidos iniciais de seguro-desemprego desde o relatório do Departamento do Trabalho dos EUA em 19 de março ultrapassam 22 milhões. Um cálculo aproximado coloca a atual taxa de desemprego nos EUA acima de 17%. Sim, a situação não é boa.

Como chegamos aqui?

A resposta óbvia é que um vírus varreu o mundo e causou todos os nossos problemas. Embora essa seja a causa imediata da atual recessão, não é a única causa. Em outras palavras, nossa fraqueza econômica não começou em fevereiro ou março; vem construindo há anos.

A recessão mais recente ocorreu há mais de uma década. Aqui está um histórico rápido, começando com a recessão de 2007-2008. No período que agora é chamado de “bolha imobiliária”, os bancos compraram ativos garantidos por hipotecas. Essas hipotecas foram impulsionadas pela política e uma política monetária expansionista. As pessoas eram emprestadas hipotecas que estavam simplesmente além de suas possibilidades. Eventualmente, a realidade chegou e os mutuários começaram a deixar de pagar os empréstimos. À medida que as inadimplências se acumulavam, os ativos garantidos por hipotecas perdiam valor, resultando nos balanços dos bancos mostrando que estavam no vermelho. (O valor de seus ativos caiu, mas seus passivos não, o que fez com que seu patrimônio líquido despencasse e, em alguns casos, até se tornasse negativo.) Essa crise gerou uma resposta política na forma do Pacote de alívio de ativos problemáticos (TARP), e o resgate secreto dos bancos do Federal Reserve foi realizado por meio das contas de suas instalações.

A lição aprendida pelo sistema bancário foi que, embora os lucros sejam privados, as perdas (se você for grande demais para falir) podem ser socializadas (isto é, cobertas pelo contribuinte). A conseqüência desta lição foi que os bancos continuaram a realizar investimentos mais arriscados em margens maiores e a se tornarem tão grandes no processo que, se algo acontecesse, seriam considerados essenciais e socorridos.

Uma bolha bancária é precisamente o que aconteceu desde o final da última recessão. Nos anos seguintes a 2009, os bancos maiores cresceram e adquiriram bancos menores. Enquanto isso, a economia cresceu a uma taxa anual anêmica de 1,6% entre 2009 e 2016.

Foi nesse cenário que os ventos políticos mudaram em 2016. Após a eleição de Trump, o Congresso aprovou um corte na alíquota do imposto corporativo (de 35 para 21%). Embora isso tenha repatriado alguns lucros no exterior e estimulado o crescimento econômico (com uma média anual de crescimento de 2,5% do PIB real desde janeiro de 2017), não foi suficiente para superar a fragilidade subjacente criada pelos maus investimentos anteriores. Durante o verão e o outono de 2017, os lucros corporativos começaram a diminuir e perder força. Em nove dos dez trimestres desde o QIII: 17, os retornos de negócios corporativos não financeiros caíram. Como resultado, o valor dos ativos dos bancos também diminuiu.

Nesse ponto, os lucros não eram negativos em termos absolutos, mas estavam diminuindo em relação ao que eram apenas um ano antes. Em outras palavras, a economia ainda estava crescendo, mas estava desacelerando. À medida que os lucros diminuíam, vimos o investimento fixo privado real ano a ano cair de 5,2% no QII: 18 para 0,1% no QIV: 19.

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Obter lucros, reter lucros e reinvestir esses fundos em empresas é uma forma de economia. Esse fundo de poupança apóia os investimentos feitos na estrutura da produção. Sem essas economias, a economia vacila. Uma maneira alternativa de sustentar temporariamente o investimento e o consumo (sem uma base sólida de poupança) é através da expansão do crédito. No entanto, o problema é que a expansão do crédito cria os maus investimentos que estamos construindo desde o final da recessão anterior. Em algum momento, a expansão deve dar lugar a uma crise. A economia estava a caminho dessa crise muito antes de o COVID-19 se tornar realidade.

Além disso, também ocorreu uma desaceleração geral da economia, uma vez que o crescimento real do PIB y-t-y caiu de 3,2% no QII: 18 para 2,3% no QIV: 19.

Com lucros em declínio, uma desaceleração do investimento para crescimento futuro e uma economia em desaceleração, os valores dos ativos dos bancos continuaram em declínio, ativos altamente alavancados. Por lei, um grande banco deve manter 10% como reservas obrigatórias. Como o valor dos ativos foi depreciado, os bancos tiveram que compensar essa diferença para manter o saldo em seus balanços, resultando em empréstimos de outros bancos. Como podemos ver na figura abaixo, as taxas de curto prazo começaram a subir em 2015 e 2016, mas aceleraram sua subida em 2017 e 2018. Parte dessa escalada ocorreu devido ao aperto monetário do Federal Reserve, mas boa parte disso veio de os bancos que procuram financiar suas contas em ruínas por meio de empréstimos.

O resultado dessa disputa por fundos foi uma breve curva de rendimento semi-invertida no verão (junho a setembro) de 2019.

Hoje, uma curva de rendimento invertida é um sinal financeiro de uma recessão futura. Como mostrei em meu artigo de 5 de setembro “Curvas de rendimento invertido, recessões e você”, uma recessão foi projetada para ocorrer entre outubro de 2020 e abril de 2021.

Para neutralizar e impedir que a curva de rentabilidade se inverta totalmente, o Fed deu um passo incomum e fez algo que não fazia desde 8 de outubro de 2008. Em setembro de 2019, injetou grandes quantidades de liquidez no mercado de recompra. Essas injeções continuam hoje.

Além disso, em 26 de março, o Fed declarou que os bancos não precisavam mais manter uma taxa de reserva de 10%. O rácio de reserva foi totalmente renunciado e definido como zero. A intenção dessa combinação era tornar os bancos financeiramente sólidos. Em vez disso, essas ações sinalizam uma fragilidade subjacente no sistema de reservas fracionárias com base em uma moeda fiduciária. O ponto principal é que nesta crise os bancos estão sendo resgatados mais uma vez. O que há de errado com a política atual é que os bancos não aprenderam a lição correta – que o investimento contém riscos – porque continuam sendo resgatados. Se os riscos forem transferidos para o contribuinte, os bancos simplesmente continuarão acumulando maus investimentos à medida que recebem novas infusões de dinheiro.

O caminho atual está errado

A teoria austríaca do ciclo de negócios explica que, para que a economia estabeleça uma base sólida, ela deve se livrar dos maus investimentos que se acumularam no mercado. Se houver muitos investimentos mal-intencionados a serem liquidados, coletivamente esse processo será conhecido como recessão. Em uma crise econômica, as empresas saem do negócio. Este passo é lamentável, doloroso e infelizmente necessário. Uma pessoa com uma cavidade precisa perfurar as partes ruins do dente antes que o dente possa ser preenchido e fortalecido novamente. Ninguém gosta de ter os dentes perfurados, mas se eles não sofrem a dor a curto prazo, os problemas a longo prazo apodrecem e crescem.

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O caminho da recessão para a recuperação é o processo de liquidação. Imagine uma loja incapaz de se sustentar. O que acontece? Fecha, é claro, mas a história não termina aí. O que acontece a seguir é o processo de liquidação, melhor ilustrado através de um exemplo.

Imagine uma loja de cupcakes boutique com um déficit semanal de US $ 1.000. (Estou apenas usando US $ 1.000 como exemplo; o número real seria muito maior.) Se a empresa tiver uma margem bruta de 25%, a loja terá que fazer US $ 4.000 adicionais em vendas totais para compensar o déficit. Se o governo quisesse estimular a demanda dando dinheiro aos consumidores, teria que dar a esses clientes US $ 4.000 por semana para impedir o fechamento da loja. Como podemos ver, o estímulo do lado da demanda é caro. Se, em vez disso, o governo reduzir os impostos da loja em US $ 1.000 por semana, poderá alcançar o mesmo resultado. Portanto, cortes de impostos são melhores políticas do que estímulos do lado da demanda.

No entanto, suponhamos que essa empresa de cupcakes ainda falhe. O próximo passo para o banco (e outros credores) encerrar na loja. A empresa possui uma venda de liquidação. Os fornos, mesas, cadeiras e até as cortinas são vendidas para quem os comprar. O dinheiro é alocado aos requerentes (credores e acionistas) de acordo com o Capítulo 7 da Lei Federal de Reforma de Falências de 1978. Os requerentes são pagos de acordo com a regra de prioridade absoluta, onde os acionistas ordinários são os últimos da fila. (Não deve surpreender que os advogados sempre sejam pagos primeiro.)

Observe que o equipamento – fornos, mesas e cadeiras – simplesmente não desaparece. Eles são vendidos para outros usuários. Nestas vendas de liquidação, os compradores não estão pagando preços altos. De fato, durante a crise econômica, os preços tendem a cair (deflação). Quando esses novos compradores compram esse equipamento de capital liquidado, eles estão convertendo os maus investimentos em investimentos adequados. Quanto mais flexível o capital, mais rápido ele pode ser adicionado a outras partes da economia e mais rápida a economia pode se recuperar. Se, no entanto, o equipamento de capital for muito especializado, essas ferramentas podem ser simplesmente jogadas fora e seu valor total perdido. Para simplificar o exemplo da nossa loja de cupcakes, suponha que um único comprador compre a loja inteira. Como esse comprador comprou esta loja por uma fração do preço original, o novo proprietário pode fabricar os mesmos produtos, vendê-los pelos preços listados anteriormente, mas em vez de perder US $ 1.000 por semana, pode muito bem obter lucro, porque seu custo estrutura é muito menor.

Nesse processo de liquidação, os bancos perdem parte do valor de seus empréstimos. Através dessas vendas de liquidação, eles recuperarão apenas uma fração do valor emprestado. Essas perdas devemos ser doloroso para os bancos devido a seus erros de cálculo. No entanto, as ações recentes do Federal Reserve protegeram os bancos dessas lições dolorosas.

Um novo caminho

Os pontos principais são os seguintes: a bolha foi causada por uma expansão maciça de crédito. A recessão foi inevitável e a causa imediata foi o fechamento forçado devido ao COVID-19. À medida que a economia entra em recessão, um inflamento contínuo da bolha da oferta monetária não criará uma base para o crescimento econômico futuro. A expansão da oferta monetária atrasará apenas o inevitável e, finalmente, piorará a situação. Além disso, o estímulo do lado da demanda não produzirá a recuperação em “V”. O crescimento econômico é gerado por poupança, investimento e formação de capital.

Uma receita de três frentes surge para acelerar uma recuperação sólida e sustentável. O primeiro ingrediente é gerar economias em relação aos gastos. A poupança é a almofada para uma economia em queda. É a economia que os licitantes usam para comprar os negócios em liquidação. Sem compradores para o capital liquidante, a recessão não pode ser convertida em recuperação. Assim, as políticas que podem acelerar a recuperação são aquelas que estimulam a economia (não os gastos).

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É preocupante o quão pouco os americanos economizam. Em fevereiro de 2020, a taxa de poupança pessoal nos EUA era de 8,2% da renda pessoal disponível. Uma das características mais proeminentes da Lei de Ajuda, Alívio e Segurança Econômica (CARES) de Coronavírus de 2020 foram as injeções pessoais de dinheiro diretamente nas contas das pessoas. O argumento era que as pessoas precisavam desse dinheiro para pagar aluguel, comida e outras necessidades básicas. Em contrapartida, o desconto fiscal de 2000-01, como argumentou o presidente Bush, foi para gastos do consumidor. De fato, o estímulo de Bush foi considerado um fracasso, porque poucas pessoas gastaram o dinheiro em consumo. Infelizmente, nem as políticas de 2000-01 nem 2020 ajudam a criar nosso fundo de poupança. A melhor abordagem é o governo reverter suas políticas de gastar e inflar. Cortar impostos sobre atividades que diferem o consumo acabará nos levando à recessão mais rapidamente.

O segundo ingrediente é a deflação. Os economistas associaram corretamente a deflação às recessões, mas concluíram erroneamente que, se evitarmos a deflação, evitaremos recessões. Se a deflação for artificialmente criada por um governo, então sim, uma recessão será o resultado. No entanto, a deflação é a maneira natural pela qual uma economia se repara. Trabalha de duas frentes. O primeiro é o processo de liquidação. No nosso exemplo, a loja tinha um forno. Suponha que ele foi originalmente comprado por US $ 5.000. Se o novo comprador o adquirir por US $ 3.000, ele ficará com US $ 2.000 que ele poderá alocar para outros fatores de produção. Assim, à medida que os preços dos equipamentos de capital caem, fica mais fácil para os novos empreendedores iniciarem o processo de recuperação. A deflação também ajuda na recuperação do consumidor final. À medida que os preços caem, o poder de compra dos consumidores aumenta. Esse aumento do poder de compra é especialmente importante para os recém-desempregados. Por exemplo, se o orçamento semanal do supermercado fosse de US $ 300 por semana, a deflação significa que a mesma quantidade de comida pode ser comprada por menos.

O terceiro ingrediente é qualquer coisa que possa acelerar o processo de liquidação. As leis devem ser reformadas para facilitar o processo de falência, além de fusões e aquisições.

É lamentável que muitas pessoas estejam usando esta crise como uma oportunidade de advogar pelo socialismo, nacionalização e adoção da política monetária moderna. Toda vez que o socialismo foi tentado, não produziu riqueza suficiente para seu povo. A nacionalização das indústrias fracassou porque as burocracias simplesmente não podem se envolver no cálculo econômico. E embora a teoria monetária moderna possa parecer nova e inovadora, nada mais é do que uma reembalagem das idéias das “manobras monetárias” do século XIX. Agora é mais crítico do que nunca voltar ao que sabemos funcionar – mercados livres. A história nos mostrou repetidas vezes que o livre mercado gera crescimento econômico sustentado. Adam Smith encontrou a fórmula já em 1755.

Pouco mais é necessário para levar um estado ao mais alto grau de opulência, desde a mais baixa barbárie, mas paz, impostos fáceis e uma administração tolerável da justiça; todo o resto é causado pelo curso natural das coisas. Todos os governos que frustram esse curso natural, que forçam as coisas a outro canal, ou que tentam deter o progresso da sociedade em um determinado ponto, não são naturais e se sustentam são obrigados a ser opressivos e tirânicos.

Não é coincidência que, quando as nações liberalizaram o comércio e abriram mercados, houve uma explosão de riqueza para todos– os ricos, os pobres e todos os demais. Esse insight simples estimulou uma onda de crescimento que teve um impacto maior na humanidade do que qualquer vírus, desastre natural ou guerra. É hora de simplesmente deixar os indivíduos livres.

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